Boeing začal testovať tankovací dron určený pre námorníctvo

12.03.2018

Boeing spustil pozemné testy svojho prototypu bezpilotného tankovacieho lietadla, ktoré vyvíja pre americké námorníctvo vrámci programu MQ-25 Stingray.

Pozemné testy prototypu T-1 sa začali na letisku Lambert Field (St. Louis), pričom sa overovalo, či lietadlo bude schopné pohybovať sa po namaľovanom obryse paluby lietadlovej lode. Hovorkyňa Boeingu Deborah VanNierop na margo testov uviedla: "úspešne sme previedli lietadlo cez všetky náročné scenáre letovej paluby, vrátane denných a nočných letov, pričom cieľom bolo ukázať, ako môže byť lietadlo rolované a prevádzkované v tesných priestoroch paluby lietadlovej lode."

Väčšina informácií o konštrukcii nového lietadla je zatiaľ utajená. Nie je známa presná veľkosť a tvar krídel, výrobca motorov, avionika ani úroveň autonómnosti jednotlivých systémov. Oficiálne fotografie T-1 dôsledne zakrývajú hlavné detaily konštrukcie. Jediné, čo z fotografií vieme je, že prototyp má klasickú konštrukciu s krídlami a dvomi chvostovými plochami v tvare písmena "V" smerujúcimi nahor. Je tiež známe, že lietadlo bude vybavené tankovacím systémom od spoločnosti Cobham, ktorým sú vybavené aj Super Hornety.

MQ-25 Stingray je program amerického námorníctva, ktorého cieľom je vývoj bezpilotného tankovacieho lietadla, schopného štartovať z paluby lietadlovej lode. Tento dron by mal byť schopný dodať 6350 kg paliva iným lietadlám, ktoré sa nachádzajú v okruhu asi 900 km od lietadlovej lode. Tým by sa predĺžil akčný rádius lietadiel F/A-18 Super Hornet a EA-18G Growler, ako aj v budúcnosti prevádzkovaných F-35C.

Obstaraním nového tankovacieho lietadla chce americké námorníctvo znížiť opotrebovávanie Super Hornetov, ktoré po pridaní externých palivových nádrží slúžia dnes ako tanker pre iné lietadlá. Podľa zverejnených záznamov 20 až 30 percent letov Super Hornetov v súčasnosti predstavujú misiie, pri ktorých dopĺňajú vo vzduchu palivo iným stíhačkám.

Záujem o vývoj MQ-25 Stingray prejavili spoločnosti Lockheed Martin, Boeing, Northrop Grumman a General Atomics.

Jedným z favoritov súťaže sa zdala byť firma Northrop Grumman, ktorá chcela postaviť tankovacie lietadlo na báze X-47B. So svojimi dvomi prototypmi uskutočnila spoločnosť Northrop Grumman od roku 2012 množstvo testov vzletu a pristátí na palube lietadlovej lode. Na veľké prekvapenie však firma Northrop Grumman v októbri 2017 zo súťaže odstúpila. Niektorí analytici sa domnievajú, že dôvodom môžu byť požiadavky amerického námorníctva, ktoré údajne preferuje klasickú konštrukciu trupu s krídlami a chvostovými plochami. Prototyp X-47B má však konštrukciu lietajúceho krídla, podobne ako napríklad bombardér B-2.

Pred mesiacom sa o ďalšie prekvapenie postarali firmy Boeing a General Atomics, keď oznámili, že budú na MQ-25 Stingray pracovať spoločne ako partneri. Americké námorníctvo si tak bude vo finále vyberať medzi spoločnosťou Lockheed Martin a duom Boeing/General Atomics.

Získať zmluvu na vývoj a výrobu MQ-25 je pre Boeing životne dôležité, aby mohol zabezpečiť budúcnosť svojim divíziám vojenského letectva. V minulosti totiž táto letecká spoločnosť prehrala súťaž s firmou Lockheed Martin o lukratívnu zmluvu na projekt Joint Strike Fighter, z ktorého vzišli stíhačky F-35. O pár rokov neskôr jej vyfúkla firma Northrop Grumman kontrakt na vývoj a výrobu budúcich stealth strategických bombardérov B-21. Boeing preto potrebuje získať projekt bezposádkového tankovacieho lietadla MQ-25 Stingray. V ideálnom prípade spolu s tým aj zákazku amerického letectva na nové cvičné lietadlo, ktoré má byť vyvinuté vrámci programu T-X.

Nech už zvíťazí ktorýkoľvek z uvedených uchádzačov, US Navy plánuje uzavrieť zmluvu s konkrétnym výrobcom do septembra 2018. Ani po ukončení tohto výberového kola však nemá ešte víťaz zaručené, že zákazku na výrobu vzdušných tankerov získa. Americké námorníctvo bude spočiatku financovať iba štyri prototypy víťaznej konštrukcie a chce, aby vybraný dodávateľ preukázal, že skutočne dokáže splniť náročné požiadavky. Až potom uzavrie zmluvu na nákup 72 lietadiel MQ-25 Stingray, ktoré budú operovať z lietadlových lodí triedy Nimitz a triedy Ford. Počiatočné operačné spôsobilosti by nové lietadlá mali dosiahnuť niekedy v polovici 20. rokov.

Zdroj: Boeing begins testing its prototype unmanned tanker designed for U.S. Navy