Japonské "prízraky" odišli do dôchodku

Japonské letectvo 20. novembra oficiálne vyradilo z prevádzky bojové lietadlá F-4EJ Phantom. Tieto stroje boli v službách japonských vzdušných síl takmer polstoročie a teraz uvoľnili priestor stealth stíhačkám F-35 Lightning II.

Ceremoniál slávnostného vyradenia F-4EJ sa uskutočnil na leteckej základni Hyakuri, domovskej základni letky 301 Hikotai. Dvojica Phantomov z tejto letky dostala špeciálny náter a preletom sa rozlúčila s Japonskými vzdušnými silami sebaobrany.

Príbeh japonských Phantomov sa začal písať v roku 1968, keď bol tento typ od spoločnosti McDonnell  Aircraft vybraný pre japonské letectvo. Bolo objednaných 140 strojov vo verzii F-4EJ, ktorá vznikla na základe F-4E (vtedajšieho štandardu amerického letectva). Objednávka mala pre japonský letecký priemysel značný význam, pretože okrem prvých dvoch lietadiel boli všetky F-4EJ vyrobené na licenciu v spoločnosti Mitsubishi Heavy Industries (MHI).

Prvý pár stíhačiek zišiel z výrobnej linky v St. Louis v Missouri a v Japonsku pristál 25. júla 1971. Prvý stroj vyrobený v MHI bol japonskému letectvu dodaný v roku 1972 a bol pridelený k letke 301 Hikotai, ktorá bola vyhlásená za plne operačne spôsobilú nasledujúci rok.

Posledný F-4EJ  z  japonskej výrobnej várky bol zároveň posledným vyrobeným strojom z celkového počtu 5 195 Phantomov - z výrobnej linky zišiel 21. mája 1981. V nasledujúcom roku odštartovalo Japonsko veľkú modernizáciu svojich Phantomov, z ktorej vzišlo 96 lietadiel v štandarde F-4EJ Kai (výraz "Kai" znamená v japonštine "vylepšený").

Stíhačky F-4EJ Kai, ktoré japonské letectvo prevádzkovalo až do súčasnosti, mali nainštalovanú novú avioniku, ako aj ďalšie systémy vrátane vylepšeného bombardovacieho počítača. Taktiež získali pulzný Dopplerovský radar AN/APG-66J, ktorý bol vyvinutý na základe radaru AN/APG-66 použitého v prvých verziách F-16 Viper. Modernizované Phantomy dostali aj inerciálny navigačný systém AN/ASN-141, ktorý bol podobný tomu zo stíhačiek F-15J. V kokpite F-4EJ Kais  bol uplatnený koncept HOTAS a nainštalovaný head-up displej (HUD). Medzi ďalšie vylepšenia patrila inštalácia systému identifikácie vlastný/cudzí (IFF) AN/APX-76A, radarových varovných prijímačov (RWR) J/APR-6 a systém protiopatrení AN/ALE-40. Drak lietadla F-4EJ Kai bol tiež prepracovaný tak, aby sa jeho životnosť predĺžila o ďalších 2 000 letových hodín. Vylepšený variant tejto stíhačky bol zavedený do služby začiatkom roku 1989.

Vyradenie Phantomov nepredstavuje koniec éry 301 Hikotai. Tá sa má teraz presunúť na leteckú základňu Misawa, kde sa stane druhou letkou japonského letectva vybavenou stealth stíhačkami F-35A. Japonsko má zatiaľ záväzne objednaných 42 lietadiel F-35A, ktorých dodávky sa práve realizujú. Plánuje však doobjednať ďalších 105 strojov, z toho 42 vo verzii s krátkym vzletom a pristátím F-35B.

Vyradenie Phantomov z japonského letectva prichádza v čase, keď krajina zvyšuje vojenské výdavky a snaží sa modernizovať svoju armádu ako celok v reakcii na rastúce bezpečnostné riziká zo strany Číny a KĽDR. V dôsledku poslania týchto strojov do dôchodku sa znížil celkový počet súčasných prevádzkovateľov tohto typu. V súčasnosti je totiž F-4 Phantom prevádzkovaný už iba vzdušnými silami Grécka, Iránu, Turecka a Kórejskej republiky.