KC-46A môže dotankovať ďalších päť typov

19.12.2021

Americké letectvo 6. decembra schválilo, že tanker Boeing KC-46A Pegasus môže počas letu dopĺňať palivo ďalším piatim typom lietadiel. Týmto sa pomaly, ale isto rozširujú spôsobilosti vzdušného tankera, ktorého vývoj nebol jednoduchý a dlhodobo zápasí s technickými problémami.

Pätica lietadiel, ktorá môže najnovšie dopĺňať palivo prostredníctvom KC-46A zahŕňa Boeing E-3G Sentry, Lockheed Martin C-5M Super Galaxy a tri varianty Lockheed C-130 (AC-130J Ghostrider, HC-130J Combat King II a MC-130J Commando II). Americké letectvo informovalo, že tieto lietadlá majú teraz povolené tankovanie pri vykonávaní misií US Transportation Command (USTRANSCOM). KC-46A tak teraz dokáže poskytnúť podporu takmer 70 percentám všetkých lietadiel, ktoré potrebujú doplniť palivo vo vzduchu.

Pripomeňme, že ešte donedávna, platili pre KC-46A obmedzenia, ktoré mu nedovoľovali dotankovať palivo iným lietadlám. Prvým dôvodom bola príliš veľká tuhosť tankovacieho ramena, čo mohlo pri dopĺňaní paliva spôsobiť poškodenie tankujúceho lietadla.

Druhým a nemenej významným dôvodom bol kamerový systém tankovacieho ramena (Remote Vision System), ktorý za určitých podmienok viedol k skresľovaniu reálneho obrazu. Americké letectvo očakáva, že vo fiškálnom roku 2024 dostane od Boeingu novú súpravu kamier nazvanú Remote Vision System 2.0, čo by malo tento problém definitívne odstrániť.

Americké letectvo tiež zistilo, že vypúšťacie rúrky KC-46, ktoré slúžia na odstraňovanie vody z lietadla, môžu pri nízkych teplotách prasknúť. Tento problém vyskytol približne trikrát, keď voda v rúrkach zamrzla a vytvorila v nich trhliny. Ďalším nedostatkom je softvérová chyba v systéme riadenia letu KC-46, ktorá podľa Boeingu ojedinele spôsobuje navigačné problémy. Ako uviedol hovorca USAF, "Boeing bude riešiť oba tieto problémy na vlastné náklady".

Z vyššie uvedených dôvodov boli zavedené také prevádzkové procesy a postupy údržby, ktoré zmiernili dopady jednotlivých nedostatkov a zabezpečili, že tieto problémy nespôsobia ďalšie riziko pre personál, lietadlá alebo prevádzku. Práve preto boli KC-46 donedávna prevádzkované v obmedzenom režime a až v júli tohto roku dostali povolenie dotankovať vo vzduchu iné lietadlá a aj to len prostredníctvom tankovacích hadíc. Toto povolenie sa tak týkalo len stíhacích lietadiel s tankovacím nástavcom ako sú F/A-18E/F Super Hornet.

Následne v auguste bolo schválené, že KC-46 môže dopĺňať palivo aj prostredníctvom tankovacieho ramena pre prvé tri typy lietadiel - B-52, C-17 a iné KC-46A. V októbri sa pridali do zoznamu tiež stíhačky F-15 a F-16.

KC-46A dokáže dodávať iným lietadlám palivo rýchlosťou 4540 litrov za minútu prostredníctvom jedného tankovacieho ramena a dvoch hadíc. Naraz tak môžu vo vzduchu tankovať tri lietadlá, pričom každé prijíma asi 1510 litrov za minútu.

Pegasus sa na nasledujúcich 50 rokov stane hlavným tankovacím lietadlom amerického letectva. USAF plánuje kúpiť až 179 nových KC-46A, ktoré budú slúžiť po boku starších KC-135. Od roku 2019, kedy Boeing spustil dodávky prvých lietadiel, získalo americké letectvo už 50 strojov KC-46A. Lietadlá Pegasus zrealizovali ku dnešnému dňu už viac ako 6 000 cvičných misií, pričom dotankovali iným strojom viac ako 17,1 milióna kg paliva.

Okrem USA prejavilo o KC-46 záujem aj Japonsko, ktoré si doteraz záväzne objednalo štyri lietadlá. Prvé z nich bolo japonskému letectvu dodané v októbri tohto roku. Ďalším zahraničným zákazníkom sa stal Izrael, ktorý vo februári objednal osem strojov.