Prvý KC-46A bude dodaný USAF, stále však s nedostatkami

11.01.2019

S viac ako ročným oneskorením sa 10. januára dohodol Boeing s americkým letectvom na dodaní prvého z tankovacích lietadiel KC-46, ktoré však stále trpí závažnými technickými problémami.

Dodávka prvých štyroch lietadiel by sa mala začať už vo februári a stroje budú dislokované na základni McConnell v Kansase (22. Air Refueling Wing). Následne budú ďalšie štyri KC-46A dodané na  leteckú základňu Altus v Oklahome (97. Air Mobility Wing). 

Na základe pôvodných plánov mali americké vzdušné sily získať prvých 18 lietadiel do konca roka 2017 a krátko na to mali stroje dosiahnuť počiatočné operačné spôsobilosti. Ku dnešnému dňu ale nie je vôbec isté, či sa Boeingu podarí dodať týchto 18 strojov aspoň ku koncu tohto roku. Tento asi dvojročný sklz vo vývoji a zavedení KC-46 spôsobili pretrvávajúce technické problémy, ktoré sa medzi rokmi 2011 až 2017 nepodarilo vyriešiť. 

Okrem toho došlo k nárastu nákladov, čo je dosť veľký problém pre Boeing, pretože americké letectvo uzavrelo s touto leteckou spoločnosťou fixnú zmluvu. Na základe nej všetky náklady nad stanovenú cenu kryje výrobca a Boeing tak v súčasnosti už musel zaplatiť viac ako 3 miliardy dolárov z vlastných peňazí. 

Značný technický problém spôsobuje tankovacie rameno KC-46, ktoré nespĺňa špecifikáciu USAF a môže poškodiť tankujúce lietadlo. Tento fakt je obzvlášť znepokojivý u stealth  stíhačiek F-35 a F-22 alebo bombardérov B-2, pri ktorých môže dôjsť k poškodeniu stealth povrchu. Zdá sa však, že americké letectvo túto špecifikáciu nazahrnulo do zmluvy a preto v súčasnosti prebiehajú rokovania s Boeingom. Letecká spoločnosť sa snaží dospieť k dohode, na základe ktorej bude náklady na zmenu konštrukcie ramena znášať USAF.

Väčším problémom je však v zobrazovacom systéme RVS (Remote Vision System). V súčasnosti prevádzkovaných tankeroch KC-135 a KC-10 sedí obsluha tankovacích jednotiek v zadnej časti lietadla a má priamy výhľad na rameno, ktoré pomáha navádzať k lietadlu pripravujúcemu sa na tankovanie. V KC-46A sedí tento operátor v hlavnej kabíne a svoju prácu vykonáva vzdialene prostredníctvom stereoskopického videa, ktoré predstavuje kombináciu dvojrozmerných a trojrozmerných snímok z elektrooptických a termálnych kamier, umiestnených v zadnej časti lietadla. 

Medzi pohybom viditeľným v zobrazovacom systéme a tým, ktorý sa reálne deje vo fyzickom svete, je drobný rozdiel. To znamená, že pri istých podmienkach vonkajšieho prostredia (napr. tiene, oslnenie) nemusí mať operátor presné povedomie o tom, čo sa deje za tankerom. To vedie napríklad k nadmernému alebo nerovnomernému vysúvaniu ramena, čo môže následne poškodiť tankujúce lietadlo. 

Ďalšie štúdie varujú, že niektorí jedinci môžu mať predispozíciu k preťaženiu očí, bolestiam hlavy, závratom a iným problémom, ak používajú tento zobrazovací systém dlhší čas. Tým sa obmedzuje skupina ľudí, ktorí by mohli v budúcnosti vykonávať úlohu operátora KC-46.

V rámci akceptačného plánu spoločnosť Boeing súhlasila s úplným prepracovaním systému RVS na vlastné náklady. Vývoj nového hardvéru a softvéru pre náhradný zobrazovací systém však zaberie minimálne 3 -4 roky, čo bude mať samozrejme dopad na termín zavedenia lietadiel KC-46A do služby.

Vzhľadom k tomu, že hlavné technické problémy pri KC-46 neboli stále vyriešené, je otázne, aký prínos pre americké letectvo môžu mať dodávky nových lietadiel. Nepochybne môžu do istej miery pomôcť pri výcviku pilotov a pozemného personálnu. 

Na základe spomínaného problému s poškodením tankovacieho lietadla však bude musieť tankovacie rameno prejsť konštrukčnými zmenami. V takomto prípade by výcvik tankovania prostredníctvom súčasnej tankovacej jednotky bol úplne zbytočný. 

Zdroj: USAF Finally Accepts Its First KC-46A Tanker, But The Design Still Needs Years Worth Of Fixes