Reaper naberá na sile

06.10.2020

Hoci od zavedenia  bezposádkového lietadla MQ-9 Reaper ubehlo už 13 rokov a jeho dni sa pomaly chýlia ku koncu, tento stroj ešte stále nepovedal posledné slovo. Testy zrealizované v septembri napovedajú, že Reaper bude v nasledujúcich rokoch stále dôležitou súčasťou USAF.

Dňa 10. septembra sa uskutočnil let bezpilotného lietadla MQ-9A Reaper vyzbrojeného ôsmimi raketami typu vzduch-zem AGM-114 Hellfire. Išlo o dvojnásobný počet rakiet, aký štandardne Reaper nesie, čím sa výrazne zvyšujú jeho bojové schopnosti.

Toto vylepšenie je len jednou zo súčastí širšej aktualizácie softvéru nazvanej Flight Program 2049. Tá by mala byť dokončená a pripravená na nasadenie ku koncu roka 2020.

Reaper má pod krídlami štyri pylóny, čo mu doteraz umožňovalo, aby bol v typickej bojovej konfigurácii vyzbrojený štyrmi strelami Hellfire (po dvoch na každom párovom závesníku) a dvomi presne navádzanými bombami alebo dvojicou prídavných palivových nádrží. Najnovšie softvérové úpravy však umožňujú zavesiť aj na túto dvojicu závesníkov po dva páry rakiet Hellfire a to bez potreby zásahov do konštrukcie lietadla. Reaper si tak stále zachováva svoju schopnosť niesť na ktoromkoľvek z týchto závesníkov bomby s hmotnosťou 227 kg: GBU-12 Paveway II alebo GBU-38. Zároveň sa však zvýšila flexibilita tohto bezposádkového lietadla a je možné ho vyzbrojiť presne podľa požiadaviek misie, ktorá si môže vyžadovať namiesto dvoch presne navádzaných bômb štyri rakety AGM-114.

Požiadavka na ďalšie Hellfiry pre MQ-9 prišla od Velenia špeciálnych operácií amerických vzdušných síl. Skúsenosti z bojov totiž ukázali, že MQ-9 Reaper dokáže zo vzduchu veľmi účinne poskytovať pozemným jednotkám blízku palebnú podporu. Zdvojnásobením palebnej sily tohto bezpilotného lietadla sa zvyšuje efektivita MQ-9 pri mnohých bojových úlohách.

Len týždeň po vykonaní skúšobného letu s ôsmimi raketami Hellfire sa uskutočnil ďalší zaujímavý test, keď sa Reaper vzniesol do vzduchu s novým malým dronom Sparrowhawk. Ten bude možné vypustiť alebo zachytiť počas letu. Prvými nosičmi tohto dronu by sa v budúcnosti mali stať bezposádkové lietadlá MQ-9 Reaper a MQ-1C Gray Eagle, ktoré tým získajú úplne nové spôsobilosti.

Výrobca Sparrowhawku uviedol, že pri testoch, ktoré sa uskutočnili 16. a 17. septembra, bol dron iba nesený lietadlom MQ-9 Reaper, ale k jeho vypusteniu nedošlo. Išlo o počiatočnú fázu testovania, pri ktorej sa zhromažďujú údaje o tom, ako dron ale aj jeho nosič zvládajú samotný let.

Z fotografie Sparrowhawku je zjavné, že dron je vybavený veľkým krídlom, ktoré je pred štartom zložené rovnobežne s trupom tohto lietajúceho aparátu. Po vypustení sa zrejme otočí o 90 stupňov, čím sa zabezpečí pre dron požadovaný vztlak. Sparrowhawk má tiež chvost v tvare písmena V a zdá sa, že na pravej strane je minimálne jeden prívod vzduchu pre pohonný systém. Nie je však jasné, akým typom pohonnej jednotky je dron vybavený.

Zatiaľ nie je isté ani to, akým spôsobom chce výrobca (General Atomics) zabezpečiť zachytenie dronu počas letu. Tiež nebolo oficiálne potvrdené, či túto úlohu bude schopný splniť MQ-9 Reaper.

V súčasnosti je tiež ťažké jednoznačne povedať, aký veľký dopad bude mať zavedenie Sparrowhawku do služby. Dá sa však predpokladať, že možnosť vyslať veľké bezposádkové lietadlá, schopné vypúšťať malé poloautonómne alebo plne autonómne drony, otvára dvere novej taktike a spôsobilostiam. Zároveň by sa tým znížilo riziko, ktoré pri bojovej operácii proti vyspelému protivníkovi musí podstupovať drahé bezpilotné lietadlo. Nasadenie Sparrowhawku by tiež významne rozmnožilo senzory MQ-9, čím sa nielen že zvýši pokrytie záujmovej oblasti, ale aj zníži počet pracovníkov obsluhy. 

Sparrowhawk by tiež mohol slúžiť na vedenie elektronického boja alebo plniť úlohu návnady na oslepenie a zmätenie integrovanej protivzdušnej obrany nepriateľa. To by mohlo drasticky zvýšiť šance na prežitie nosiča (MQ-9 Reaper) a dokonca pomôcť uvoľniť cestu pre ďalšie lietadlá s posádkou alebo riadené strely.

V neposlednom rade by Sparrowhawk, vybavený bojovou časťou, mohol slúžiť ako samovražedný dron a uskutočňovať svoje vlastné útoky. Zatiaľ však nie sú k dispozícii žiadne oficiálne informácie, ktoré by potvrdzovali, že je možné vyzbrojiť tieto drony výbušnou hlavicou.