Testovanie amerického tankovacieho dronu napreduje

23.12.2020

Začiatkom decembra sa spoločnosti Boeing a americkému námorníctvu podarilo zrealizovať prvý skúšobný let, pri ktorom bolo bezposádkové lietadlo MQ-25 Stingray vybavené tankovacou sondou. Ide o významný míľnik pri vývoji tohto bezpilotného vzdušného tankeru.

Lietadlo bolo vybavené tankovacím systémom Cobham ARS - rovnakým, aký používajú stíhačky F/A-18 Hornet, ktoré plnia úlohu taktických vzdušných tankerov. Cieľom letu bolo vyskúšanie aerodynamiky lietadla s nainštalovaným tankovacím systémom. Stroj vzlietol z letiska MidAmerica St. Louis a celý let trval 2,5 hodiny.

V súčasnosti jediný letuschopný prototyp, označený ako T1, bude musieť absolvovať ešte niekoľko ďalších testovacích letov, pri ktorých sa overí aerodynamika lietadla v rôznych stupňoch letovej obálky. Až potom dôjde k vysunutiu hadice na doplnenie paliva.

T1 je prvý zo štyroch prototypov, ktoré si americké námorníctvo v auguste 2018 objednalo u spoločnosti Boeing. Firma Boeing vtedy bola vybraná z troch spoločností, ktoré sa uchádzali o túto zákazku - ďalšími dvomi bol Lockheed Martin a General Atomics Aeronautical Systems. Na vývoj a výrobu prvých štyroch dronov MQ-25A získal Boeing sumu vo výške 805,3 milióna dolárov.

Historicky prvý let tohto prototypu sa uskutočnil 19. septembra 2019 a trval dve hodiny. Kým došlo skúšobnému letu s tankovacím systémom, MQ-25 Stingray strávil vo vzduchu celkovo asi 30 hodín.

V apríli sa americké námorníctvo rozhodlo doobjednať ďalšie tri lietadlá MQ-25A Stingray v hodnote 84,7 milióna dolárov (cca 77,2 milióna eur). Ich dodávka by mala byť zrealizovaná do augusta 2024 a US Navy tak získa celkovo sedem lietadiel, ktoré bude môcť použiť na testovanie a vyhodnotenie ich parametrov.

K vytvoreniu prvej letky by malo dôjsť už 1. októbra 2021 na základni Point Mugu, ktorá je súčasťou námornej základne Ventura v Kalifornii. Táto letka bezposádkových tankovacích lietadiel určených na operácie z paluby lietadlových lodí bude niesť označenie VUQ-10. Bude pozostávať z prototypu T1 a ďalších troch testovacích strojov, ktoré by mal Boeing dodať začiatkom budúceho roku. V budúcnosti by na základni Point Mugu malo byť dislokovaných až 20 dronov MQ-25 Stingray. Dosiahnutie počiatočnej operačnej spôsobilosti typu MQ-25A je naplánované na rok 2024.

MQ-25 Stingray umožní predĺžiť akčný rádius iných palubných lietadiel, ako sú F/A-18 Super Hornet, EA-18G Growler a F-35C. Nový tankovací dron by mal byť schopný dodať 6350 kg paliva iným lietadlám, ktoré sa nachádzajú v okruhu asi 900 km od lietadlovej lode. Americké námorníctvo plánuje v budúcnosti nakúpiť až 72 lietadiel MQ-25 Stingray, ktoré budú operovať z lietadlových lodí triedy Nimitz a triedy Ford.