Tŕnistá cesta tankeru KC-46

15.07.2019

Po prekročení rozpočtu o 3 miliardy amerických dolárov a omeškaní asi 2 roky dodal Boeing začiatkom tohto roku americkému letectvu prvé dve nové tankovacie lietadlá K-46 Pegasus. Hoci vývoj tohto stroja nebol jednoduchý a Pegasus stále zápasí s technickými problémami, nedá sa mu uprieť, že postupne dosahuje vytýčené míľniky.

KC-46 dopĺňa palivo bombardéru B-2 (autor: Christian Turner)
KC-46 dopĺňa palivo bombardéru B-2 (autor: Christian Turner)

V prvej polovici tohto roku absolvoval KC-46 množstvo letových skúšok a dotankoval vo vzduchu viacero typov lietadiel amerických vzdušných síl. K tým najvýznamnejším nepochybne patrí stealth bombardér B-2, ktorému Pegasus prvýkrát doplnil palivo počas letu 23. apríla.

Išlo už o druhý americký strategický bombardér, ktorému sa podarilo natankovať vo vzduchu pomocou KC-46. Pripomeňme, že v novembri 2018 boli ukončené certifikačné skúšky pre B-52 Stratofortress, ktorý by mal zostať v službe USAF ešte nasledujúcich 30 rokov. V súčasnosti Boeing pripravuje harmonogram letových skúšok, ktoré overia funkčnosť tankovania aj pre tretí zo strategických bombardérov B-1B Lancer.

KC-46 už získal certifikáciu aj pre tankovanie stíhačiek F/A-18 a F-16, ako aj dopravných lietadiel C-17 Globemaster a C-5M Super Galaxy. Začiatkom júna dokonca úspešne ukončil certifikačné skúšky pre najmodernejšie americké stealth stíhačky F-35 Lightning II. Ide o mimoriadne dôležitý míľnik, pretože lietadlá F-35 budú v nasledujúcich dekádach na bojisku predstavovať kľúčový prvok. Boeing nedávno zverejnil aj zábery z certifikačných skúšok pre lietadlá elektronického boja EC-130H. Tie sú síce vysoko špecializovanými strojmi, majú však nezastupiteľné miesto pri vedení moderných konfliktov. Plány letových skúšok počítajú s tým, že postupne sa overí funkčnosť vzdušného tankovania pre 22 rôznych typov vojenských lietadiel.

Popri testovaní prebieha súčasne aj sériová výroba a dodávky nových strojov americkému letectvu. Výcvik posádok KC-46 sa koná na leteckej základni Altus v Oklahome, na ktorej je dislokovaných 5 nových lietadiel tohto typu. Ďalších 7 strojov bolo dodaných na základňu McConnell v Kansase. V najbližších rokoch sa Pegasus dostane aj k jednotkám na základniach Pease v New Hampshire, Seymour Johnson v Severnej Karolíne a Travis v Kalifornii.

Pegasus sa na nasledujúcich 50 rokov stane hlavným tankovacím lietadlom amerického letectva. USAF plánuje kúpiť až 179 nových KC-46A, ktoré budú slúžiť po boku starších KC-135. Z celkového počtu 179 lietadiel už americké letectvo záväzne objednalo 52 kusov. Tento rok mal Boeing dodať USAF každý mesiac 3 lietadlá Pegasus, čím by sa ich celkový počet ku koncu roku dostal na 36. Pri súčasnom tempe dodávok je však otázne, či sa tento ambiciózny cieľ podarí naplniť.

KC-46A dokáže dodávať iným lietadlám palivo rýchlosťou 4540 litrov za minútu prostredníctvom jedného tankovacieho ramena a dvoch hadíc. Naraz tak môžu vo vzduchu tankovať tri lietadlá, pričom každé prijíma asi 1510 litrov za minútu. Okrem dopĺňania paliva však môže byť KC-46 využitý aj na prepravu cestujúcich, nákladu alebo pacientov.

Hlavná odlišnosť nového stroja v porovnaní so staršími tankermi (KC-135 a KC-10) spočíva v tom, že obsluha tankovacích jednotiek už nesedí v zadnej časti lietadla, kde by mala priamy výhľad na rameno a tankujúce lietadlo. V KC-46A sedí operátor v hlavnej kabíne a svoju prácu vykonáva vzdialene prostredníctvom stereoskopického videa, ktoré predstavuje kombináciu dvojrozmerných a trojrozmerných snímok z elektrooptických a termálnych kamier, umiestnených v zadnej časti lietadla. Práve tento zobrazovací systém, ktorý je nazvaný RVS (Remote Vision System), predstavuje momentálne jeden z nedostatkov nového stroja. Pri istých podmienkach vonkajšieho prostredia (napr. tiene, oslnenie) nemusí mať operátor presné povedomie o tom, čo sa deje za tankerom, čo vedie napríklad k nadmernému alebo nerovnomernému vysúvaniu ramena. Spoločnosť Boeing prepracuje systém RVS na vlastné náklady, vývoj nového hardvéru a softvéru však zaberie minimálne 3 - 4 roky. A to bude mať samozrejme dopad na termín zavedenia lietadiel KC-46A do služby.

Ďalším problémom je samotné tankovacie rameno KC-46, ktoré je tuhšie, ako sa očakávalo. To znamená, že ľahšie lietadlá - ako napríklad A-10 a F-16 - musia pri tankovaní na rameno viac zatlačiť, aby sa neprerušil tok paliva. Väčšiu silu musí tankujúce lietadlo vyvinúť aj odpájaní sa od KC-46. V oboch prípadoch hrozí zvýšené riziko, že sa poškodí či už tankovacie rameno alebo tankujúce lietadlo. Preto v súčasnosti prebiehajú s Boeingom rokovania o tom, akým spôsobom sa tento nedostatok odstráni.